PRIMERA GUERRA MUNDIAL

La batalla naval de las Malvinas (Parte 1ª)

La batalla de las Islas Malvinas

La noche estaba despejada y la visibilidad excepcional, incluso a las dos de la mañana, cuando los oficiales en el puente de Scharnhorst divisaron por primera vez las masas oscuras de las Islas Malvinas en el horizonte norte. La madrugada del verano, tres horas después, prometió un día raro y sin nubes, el primero en semanas. A las 5:30 a.m., el almirante von Spee le hizo una señal a Gneisenau y Nürnberg para que abandonaran el escuadrón y procedieran al reconocimiento del puerto de Stanley. El almirante, con Scharnhorst, Dresde y Leipzig, permanecería en el sur, mientras que sus tres vehículos esperaban frente a Port Pleasant, una bahía a treinta kilómetros al suroeste de Port Stanley. Cuando salió el sol, el capitán Maerker y el comandante Hans Pochhammer de Gneisenau observaron mejor la costa, cuyas capas, bahías y colinas se identificaron con la ayuda de brújulas, binoculares y mapas. En cubierta, un grupo de aterrizaje se estaba reuniendo; Pochhammer miró desde el puente a los hombres de polainas blancas que portaban rifles, uno de ellos extrañamente con su máscara antigás. Como se había prometido, la mañana de verano fue casi perfecta: el mar estaba en calma, con solo una ligera brisa del noroeste que ondulaba suavemente la superficie; El cielo era alto, claro y azul. Port Stanley estaba oculto al sur por una serie de colinas bajas, pero a las siete en punto, a medida que se acercaban, Maerker y Pochhammer pudieron ver su primer objetivo, el mástil de radio en Hooker’s Point. También se dieron cuenta, cerca del lugar donde se encontraba el faro de Cape Pembroke, en la punta de una península de arena y rocas, una delgada columna de humo. Parecía surgir del embudo de un barco.

El escuadrón británico comenzó a carbón temprano esa mañana de verano. A las 4:30 a.m., el collier Trelawny fue asegurado al lado de babor de Invincible y a las 5:30 a.m. todas las manos habían sido convocadas para comenzar a bombear. Dos horas más tarde, cuando la tripulación estaba preparada para el desayuno, se habían subido a bordo 400 toneladas. El carbón nunca se reanudó ese día. Justo después de las 7:30 a.m., un puesto de vigilancia civil en el puesto de observación en Sapper Hill vio dos columnas de humo en el horizonte sudoeste. Levantó su telescopio, levantó el teléfono y se dirigió a Canopus: «Un embudo de cuatro y un guerrero de dos embudos a la vista hacia el norte». (Nürnberg tenía tres embudos, pero debido al ángulo de la nave que se aproximaba, el observador perdió uno.

A las 7:45 a.m., Canopus recibió el mensaje de Sapper Hill. Debido a que no había línea terrestre entre el buque insignia de Canopus y Sturdee en el puerto exterior, el Capitán Grant no pudo transmitir el mensaje por teléfono. Y debido a que Invincible estaba fuera de la vista, oculto de él por las colinas intermedias, no podía hacer una señal visual. Glasgow, sin embargo, estaba anclada en un lugar desde donde podía ver tanto a Canopus como a Invencible. En consecuencia, Canopus levantó la señal «Enemigo a la vista». Glasgow lo vio y, a las 7:56 a.m., Luce levantó las mismas banderas en su propio mástil. No hubo respuesta por parte de Invincible, ocupada coalición y rodeada por una neblina de polvo de carbón. Con impaciencia, Luce, aún en pijama, le espetó a su oficial de señales: «Bueno, por el amor de Dios, haz algo. Llama la atención, envía un bote, no te quedes ahí parado como un muñeco de peluche ”. El disparo de un arma de saludo y su informe que se hizo eco a través del puerto atrajo la atención. Al entrenar un potente reflector en el puente de Invincible, Glasgow pasó el mensaje. Mientras tanto, Luce le dijo a su oficial de inteligencia, «el Sr. Hirst, ve a la cabecera e identifica esos barcos «. A mitad de camino», dijo Hirst, «pude informar que Scharnhorst o Gneisenau con un crucero ligero».

Spee había logrado una completa sorpresa. Sturdee, sin imaginar la posibilidad de ninguna amenaza para su escuadrón, había hecho arreglos mínimos para su seguridad. El crucero mercante armado de Macedonia estaba patrullando lentamente fuera de la boca del puerto. El crucero blindado Kent, asignado para relevar a Macedonia y el único buque de guerra que podía levantarse a toda marcha con menos de dos horas de aviso, estaba anclado en Port William. Invencible, Inflexible, Carnarvon y Cornwall también se anclaron en Port William; Bristol y Glasgow estaban en el puerto interior donde Canopus estaba castigado. A las ocho en punto, solo Carnarvon y Glasgow habían completado la formación de carbón y las cubiertas de Carnarvon todavía estaban apiladas con sacos de carbón. Kent, Cornwall, Bristol y Macedonia aún no habían comenzado a reponer sus bunkers; Lucharían ese día con lo que quedaba de Abrolhos. Bristol había cerrado el fuego para limpiar la caldera y abrió ambos motores para reparaciones, y Cornwall tenía un motor en reparación. En la sala de guardia de Cornualles, sus oficiales, muchos de los cuales ya estaban vestidos de civil, estaban desayunando sobre arenques, mermelada, tostadas y té, y hacían planes para un día de disparar liebres y perdices en los páramos detrás de la ciudad.

El sonido del arma de Glasgow encontró al almirante Sturdee en el acto de afeitarse. Un oficial corrió al cuartel del almirante, irrumpió y anunció que los alemanes habían llegado. Más tarde, se informó que Sturdee respondió: «Envía a los hombres a desayunar». Después de la guerra, Sturdee dio su propia versión del momento: «Él [Spee] vino a una hora muy conveniente porque acababa de vestirme y pude para dar órdenes de aumentar la velocidad a toda velocidad y bajar a un buen desayuno». Se dijo de Sturdee que «ningún hombre lo vio sacudido «. Sin embargo, el almirante pudo haber estado complacido por la suerte que había traído al enemigo. tan agradecido a su puerta, también puede haberse preguntado si quizás la mayor suerte estaba del lado de Spee. La situación del escuadrón británico era incómoda; Kent era el único buque de guerra listo para luchar. Era posible que Spee pudiera acercarse audazmente al puerto de Port Stanley con todo su escuadrón y desatar una tormenta de proyectiles de 8.2 pulgadas en la multitud de barcos anclados. En el espacio confinado del puerto, algunos barcos británicos enmascararían el fuego de otros y Sturdee no podría llevar más de una fracción de su armamento superior. Las salvas precisas de Scharnhorst y Gneisenau podrían dañar, incluso paralizar, a los cruceros de batalla. Incluso una vez que los barcos británicos aumentaron su nivel de vapor, Spee todavía podría estar parado frente a la entrada del puerto y someter a cada barco a una lluvia de proyectiles o una descarga de torpedos cuando emergió. Con estas aprensiones en cada mente, todos los ojos estaban en el buque insignia para aprender qué pasos intentaba tomar Sturdee.

A las 8:10, las banderas de señales se elevaron hasta las drizas de Invincible. Se le ordenó a Kent, la nave de la guardia de servicio, que pesara el ancla inmediatamente y saliera a través de la barrera de la mina para proteger a Macedonia y mantener al enemigo bajo observación. Se les dijo a los cruceros de batalla que arrojaran sus vehículos para dejarlos más libres para disparar incluso cuando todavía estaban anclados. A todas las naves se les ordenó aumentar la presión y reportar cuándo estaban listos para avanzar a 12 nudos. Carnarvon debía despejarse para la acción, navegar lo antes posible y «atacar al enemigo a la vuelta de la esquina» de Cabo Pembroke. Canopus iba a abrir fuego tan pronto como Gneisenau y Nürnberg estuvieran dentro de su alcance. Macedonia, no apta para la batalla contra los buques de guerra, recibió la orden de regresar al puerto. Habiendo emitido sus órdenes, Sturdee fue a desayunar.

A las 8:20 a.m., la estación de observación en Sapper Hill reportó más humo en el horizonte suroeste. A las 8:47, la estación de control de incendios de Canopus informó que las dos primeras embarcaciones observadas ahora estaban a solo ocho millas de distancia y que el nuevo humo parecía provenir de tres naves adicionales a unas veinte millas de distancia. Mientras tanto, las cornetas en todos los barcos en el puerto sonaban «Acción», las tripulaciones estaban ocupadas desalojando a los coleccionistas, salía humo de muchos embudos y el anclaje estaba cubierto de neblina negra. El personal de la sala de máquinas a bordo de Cornwall y Bristol se apresuró a volver a ensamblar su maquinaria desmantelada.

HMS Inflexible y HMS Invincible durante la batalla de Malvinas

El desayuno de Sturdee era corto. Estaba en cubierta a las 8:45 a.m. para ver a Kent moverse por el puerto para tomar una estación más allá del faro. «Cuando nos acercamos a la entrada del puerto», dijo uno de los oficiales de Kent. «Pude ver el humo de dos barcos en nuestro estribor sobre una cordillera baja de arena». Pasaría otra hora antes de que los cruceros de batalla y Carnarvon pudieran anclar, y aún más antes de que Cornwall y Bristol estuvieran listos. En el Almirantazgo se conocían pocos detalles y se temía lo peor. A las 5:00 p.m. Hora de Londres, Churchill estaba trabajando en su habitación cuando el almirante Oliver, ahora jefe de personal, ingresó con un mensaje del gobernador de las Islas Malvinas: «El almirante Spee llegó a la luz del día esta mañana con todas sus naves y ahora está en acción con el almirante Sturdee. Toda la flota que se estaba formando en el carbón.» “Estas últimas tres palabras me hicieron estremecer la espina dorsal «, dijo Churchill. “¿Nos han sorprendido y, a pesar de nuestra superioridad, mutilados, no preparados, anclados? «¿Puede significar eso?», Le dije al Jefe de Estado Mayor. «Espero que no», fue todo lo que dijo. “Cuando nos acercamos”, dijo el comandante de Gneisenau, “comenzaron a ap

arecer signos de vida. Aquí y allá detrás de las dunas, columnas de humo amarillo oscuro comenzaron a ascender… como si se estuvieran quemando almacenes [de carbón] para evitar que cayeran en nuestras manos. En cualquier caso, nos habían visto, ya que entre los cabezales que podían distinguirse aquí y allá a través del humo, dos se separaron y avanzaron lentamente hacia el este, hacia el faro…. Ya no había ninguna duda de que los barcos de guerra estaban escondidos detrás de la tierra…. Pensamos que podíamos distinguir primero dos, luego cuatro, luego seis barcos…Y le enviamos esta noticia a Scharnhorst».

Los alemanes, hasta este punto, tenían poca premonición de peligro grave. Entonces, el oficial de artillería de Gneisenau, el teniente comandante Johann Busche, mirando a través de sus binoculares desde el punto de observación en el primer plano, creyó ver algo siniestro: los mástiles de trípode. Cuando informó de esto al puente, el capitán Maerker desestimó la observación. Los mástiles de trípode significaban acorazados, le dijeron a Busche, y no había acorazados en el Atlántico Sur. Maerker continuó llevando a Gneisenau y Nürnberg más cerca de su posición inicial de bombardeo a cuatro millas al suroeste de Cabo Pembroke. No se molestó en pasar el informe de Busche al almirante von Spee.

A medida que Gneisenau y Nürnberg se acercaban, los cañones de 12 pulgadas de Canopus, invisibles para los barcos alemanes, estaban siendo levantados y entrenados sobre ellos desde el punto de observación de la orilla. Cuando las dos naves de Maerker estaban cerca de Wolf´s Rock, seis millas menos que Cape Pembroke, redujeron la velocidad de sus motores, giraron y se deslizaron hacia el noreste, girando para presentar su puerto a la estación inalámbrica. Pero Canopus, sentada en su banco de barro, habló primero. Tan pronto como su oficial de artillería, en tierra en el puesto de observación, juzgó que el alcance se había reducido a 11,000 yardas, dio la señal. A las 9:20 a.m., los dos cañones de 12 pulgadas en la torreta delantera del acorazado dispararon. El rugido reverberante sacudió la ciudad y el puerto y produjo gritos agudos en las bandadas de aves marinas. Los disparos se quedaron cortos, pero los alemanes alzaron sus banderas de batalla, giraron y se alejaron hacia el sureste. Mientras lo hacían, Canopus intentó nuevamente con otra salva a 12,000 yardas. Nuevamente los disparos fueron cortos, pero esta vez por menos, y algunos observadores creyeron que uno de los proyectiles rebotó, enviando fragmentos a la base de un embudo en Gneisenau. Con los alemanes fuera de rango, Canopus había jugado su parte. Había salvado la estación inalámbrica, los barcos anclados y la ciudad de los bombardeos, y le había dado tiempo al escuadrón de Sturdee para que saliera del puerto. El capitán Grant ordenó un alto el fuego. El capitán Maerker acababa de señalar a Spee que

Gneisenau estaba a punto de abrir fuego cuando recibió una descarga. Sin previo aviso, dos gigantescas setas de agua, cada una de 150 pies de altura, se elevaron desde el mar a mil metros del puerto. Se trataba de disparos de gran calibre, aunque las armas en sí no se podían ver. Inmediatamente, Maerker izó sus armas de batalla y se dio la vuelta, pero no antes de que una segunda salva saliera a 800 metros de su nave. Antes de abandonar su misión, Maerker consideró un último intento de dañar al enemigo. El primer crucero británico que salió del puerto fue reconocido como un barco de clase County (era el Kent) y Maerker, creyendo que estaba tratando de escapar, aumentó la velocidad para interrumpirla fuera de la entrada de Port William. Sin embargo, apenas recibió un curso final cuando recibió una señal de Scharnhorst. Este no era el aterrizaje sin oposición que Spee había planeado. No deseaba involucrar a los cruceros blindados británicos ni a los antiguos acorazados con cañones de 12 pulgadas, y le ordenó a Maerker que suspendiera las operaciones y se uniera al buque insignia: «No acepte acciones». Concéntrate en el curso de este a sur. Proceda a toda velocidad”. Spee se retiró porque, aunque ahora sabía que una o dos naves de 12 pulgadas estaban presentes, estaba seguro de que eran viejas.

A las 9:45 a.m., Glasgow había salido del puerto y se unió a Kent. El capitán del crucero ligero, John Luce, que llevaba recuerdos de Coronel, estaba ansioso por atacar a los alemanes solo, pero se le ordenó permanecer fuera del alcance, rastrear al enemigo y mantener informado al almirante Sturdee. A las 9:50 a.m., el resto del escuadrón pesó el ancla y avanzó por el puerto. Primero llegó Carnarvon con Stoddart a bordo, luego Inflexible, Invincible y Cornwall; Sólo Bristol, que todavía estaba volviendo a montar sus motores, y Macedonia quedaron atrás. A las 10:30 a.m., cuando el último de la línea de barcos británicos despejó el faro de Cape Pembroke, se pudieron ver cinco columnas de humo en el horizonte del sudoeste. Habían pasado tres horas desde que apareció el enemigo por primera vez, y Sturdee podía estar agradecido por el buen clima. Si hubiera habido niebla o niebla, podría haber recibido una notificación de menos de media hora de la llegada de Spee. En cambio, el sol brillaba desde un cielo azul sin nubes, y una brisa ligera del noroeste apenas agitaba el mar: condiciones ideales para una acción de largo alcance. Todos en ambos lados que sobrevivieron a la batalla recordaron el extraordinario clima: «La visibilidad del ambiente fresco y tranquilo superó todo en la experiencia de los marineros», recordó Pochhammer de Gneisenau. «Fue un día perfecto», escribió un oficial en Inflexible, «muy raro en estas latitudes y fue una hermosa vista… cuando los barcos británicos rodearon el punto y todas las banderas (teníamos cinco insignias que volaban para asegurarnos de que no se dispararan todas) con el sol en ellas.” A bordo del Invencible, un subteniente fue «golpeado por las magníficas condiciones climáticas y, aprovechando Mi cámara, subió el mástil en la parte superior principal. El aire estaba picando frío como yo. . . Se puso de pie y miró al enemigo. . . Al suroeste, cinco triángulos de humo en el horizonte. Era un día brillante y soleado, la visibilidad en su máxima expresión. Y allí estaban, el escuadrón que pensábamos que nos mantendría cazando los mares durante muchos meses de cansancio. . . Provincialmente entregado en nuestras manos».

Los cruceros de batalla, con su velocidad de ascenso a 25 nudos, se arrastraron inexorablemente hasta la cabecera de la línea, pasando a Carnarvon, adelantando a Kent, y luego a solas con solo Glasgow ante ellos. Desde el puente del buque insignia, Sturdee, observando el humo de los cinco barcos que huían, supo que, salvo alguna circunstancia totalmente imprevista, Spee estaba a su merced. Su fuerza era superior; Invencible e inflexible, recién salido del dique seco, podría vaporizar a 25 nudos; Los cruceros blindados de Spee, después de cinco meses en el mar, tendrían la suerte de manejar 20. Por lo tanto, Sturdee podría llevar a los cruceros blindados de Spee al alcance de sus cañones de 12 pulgadas en menos de tres horas y luego tendría seis horas antes del atardecer para completar su destrucción. . El clima estaba fuera de su control, pero hasta el momento no había nada que indicara ningún cambio en las condiciones casi perfectas que prevalecían. La driza del Invincible disparó la señal «General Chase».(«Persecución general»)

El teniente Hirst de Glasgow recordó después: «No recuerdo un momento más glorioso en la guerra que cuando el buque insignia levantó la señal» General Chase «…A quince millas al este se encontraban los mismos barcos con los que habíamos luchado en Coronel y que habían matado al valiente almirante Cradock ya nuestros compañeros.» Glasgow, al frente y afuera a un lado, tenía una vista espléndida de los cruceros de batalla británicos a medida que avanzaban, sus arcos se adueñaban del mar tranquilo y azul con ondas de arco blanco que se enroscaban, sus popas estaban enterradas bajo el agua hirviendo en sus velatorios, sus torretas de 12 pulgadas con el arma entrenaban al enemigo y los barriles se elevaban a la máxima elevación. Arriba, en los mástiles y patios, las insignias de batalla de la Royal Navy destacaban rígidamente, el color blanco de las banderas contrastaba con el humo negro que salía de los embudos. No había prisa; el almirante tenía un océano claro y vacío frente a él. Así como Spee en Coronel había podido usar su ventaja de una mayor velocidad y armas más pesadas para destruir Cradock, Sturdee podría usar su propia mayor potencia y velocidad para destruir a Spee. Cada crucero de batalla británico llevaba ocho cañones de 12 pulgadas, disparando proyectiles que pesaban 850 libras. Los cruceros blindados alemanes llevaban ocho cañones de 8.2 pulgadas, cada uno disparando una concha de 275 libras. Sturdee podría usar su velocidad para establecer el rango; luego, manteniendo su distancia, usa sus armas grandes para machacar a Spee en pedazos.

Según el comandante Pochhammer de Gneisenau, no fue hasta que comenzó la persecución que los alemanes estaban seguros de la identidad de los dos grandes barcos que habían emergido del puerto. “Dos barcos pronto se separaron del número de nuestros perseguidores”. «Parecían mucho más rápidos y más grandes que los demás, ya que su humo era más espeso, más ancho, más masivo», dijo Pochhammer. «Todos los anteojos se giraron sobre sus cascos». No pasó mucho tiempo antes de que los tres embudos y los inconfundibles mástiles de los trípodes obligaran a los marineros alemanes a enfrentar «la posibilidad, incluso la probabilidad, de que estuviéramos siendo perseguidos por cruceros de combate ingleses. . . Esta fue una píldora muy amarga para tragar. Nos ahogamos un poco… La garganta se contrajo y se puso rígida, porque significó una lucha de vida o muerte, o más bien una lucha que terminó en muerte honorable».

Mientras tanto, Sturdee tranquilamente se dispuso a hacer sus arreglos tácticos. Tuvo dificultades para ver al enemigo debido al volumen de humo que emanaba de los embudos de los cruceros de batalla, pero Glasgow informó a los alemanes doce millas más adelante, con 18 a 20 nudos. Sabiendo que Spee no podía escapar, Sturdee decidió posponer un compromiso inmediato. Le ordenó a Inflexible que se retirara en el barrio de estribor de Invincible, colocó a Glasgow tres millas por delante de Invincible en la proa del puerto, y le ordenó a Kent que volviera a su puerto. Pronto, con los cruceros de batalla y Glasgow haciendo 25 nudos, descubrió que estaba dejando atrás sus propios cruceros blindados. A las once en punto, el almirante señaló a Carnarvon y Cornwall, cinco millas detrás de los cruceros de batalla, preguntando cuál era su velocidad máxima. Carnarvon respondió 20 nudos (en realidad, eran 18) y Cornualles 22. Al no querer que su escuadrón se dispersara demasiado, Sturdee redujo la velocidad de los cruceros de batalla de 25 a 24 nudos y luego a 20 nudos para permitir que el escuadrón se acercara. Estos cambios, en efecto, anularon la señal de General Chase. Sin embargo, Sturdee confiaba tanto en el resultado del día que, a las 11:32 am, señaló: «Las compañías navieras tienen tiempo para la próxima comida». Hombres que habían comenzado el día cambiando sacos de carbón y ahora estaban cubiertos de suciedad. Tuve la oportunidad de lavar y cambiarme de ropa. «Almuerzo de picnic en la sala de estar», escribió uno de los oficiales de Invincible. «Lengua, pan, mantequilla y mermelada». Sin embargo, nadie se quedó abajo, y pronto las cubiertas superiores se alinearon con oficiales y hombres, emparedados en mano, mirando a los cinco barcos alemanes en el horizonte. [Mientras tan

to, alrededor de las 11:00 a.m., justo cuando el crucero ligero británico Bristol salía del puerto, la estación de señales en Mount Pleasant informó haber visto tres nuevos barcos, “transportes o vehículos de carga”, unos treinta kilómetros al sur. Hubo rumores infundados de que los ciudadanos alemanes se estaban reuniendo en los puertos de América del Sur para ocupar y guarnecer las Islas Malvinas, y Sturdee ordenó a Bristol y Macedonia que interceptaran y destruyeran estos barcos. Dos de los barcos, que resultaron ser los coleccionistas Baden y Santa Isabel, fueron adelantados; Sus tripulaciones fueron retiradas y ambos barcos fueron hundidos por disparos. Más tarde, una vez que se hundió el escuadrón alemán al que se había destinado el carbón, los británicos lamentaron haber destruido una carga tan valiosa. El tercer barco alemán, el collier Seydlitz, escapó y fue internado en Argentina.]

A bordo de los barcos alemanes, el ambiente era sombrío. “Hacia el mediodía, los dos cruceros de batalla. . . estaban a unos 18.500 metros de distancia. Se observaron otros cuatro cruceros», dijo Pochhammer. «Tomamos nuestra comida a la hora habitual, once cuarenta y cinco, pero se hizo más silenciosa que de costumbre, todos estaban absortos en sus propios pensamientos». Cuando terminó la comida, el trueno de armas pesadas resonó en el agua. «Los tambores y las cornetas nos convocaron a nuestras estaciones de batalla. Un breve apretón de manos aquí y allá, una despedida entre amigos particularmente cercanos y el comedor se vació. Poco después del mediodía, Sturdee se impacientó. Era evidente que el buque insignia de Stoddart, Carnarvon, todavía a seis millas de popa e incapaz de forzar a más de 18 nudos de sus motores, no podía alcanzarlos. Como Cornualles pudo lograr 22, le ordenaron que dejara Carnarvon y siguiera adelante. Incluso esto parecía demasiado lento y Sturdee decidió comenzar su ataque con los dos cruceros de batalla. A las 12:20 p.m., el capitán Richard Phillimore llegó a popa en Inflexible y les dijo a sus hombres que el almirante había decidido «llevarse bien con el trabajo». La tripulación aplaudió y los cruceros de batalla volvieron a subir a 25 nudos.

El almirante von Spee, a menos de diez millas por delante, se dirigía hacia el sureste a 20 nudos. Gneisenau Nürnberg estaban 2.000 metros por delante de Scharnhorst, Dresden estaba en el puerto del buque insignia, y Leipzig se quedó atrás. Gradualmente, esta velocidad aumentó a 21 nudos, a excepción de Leipzig, que siguió cayendo. A las 12:47 p.m., Sturdee había cerrado el rango a Leipzig a 17.500 yardas, y levantó la señal «Atraer al enemigo».

A las 12:55 p.m., hubo un destello, un trueno y humo. El primer disparo fue reclamado por el Capitán Phillimore de Inflexible (conocido en el servicio como Fidgety Phill), quien abrió fuego en Leipzig con su torreta A, una salva de dos cañones en el rango de 16,500 yardas. Esto fue 4.000 yardas más lejos de lo que cualquier acorazado británico había disparado contra un objetivo vivo, y desde su alto puesto en el mástil central del Inflexible, su oficial de artillería, el teniente comandante Rudolf Verner, vio caer los proyectiles a 3.000 yardas de la escuadra alemana. De nuevo, Inflexible disparó y Verner experimentó «el rugido de los cañones de torreta delanteras y las pesadas masas de humo de cordita oscuro color chocolate que caía sobre el arco; una larga espera y altas ‘estalagmitas’ blancas que crecen fuera del mar detrás del enemigo distante». Poco después, Invincible abrió fuego con una salva de dos disparos de su torreta A, y altas fuentes de agua se elevaron desde el mar a mil metros de distancia del objetivo. Sin embargo, dentro de quince minutos, cuando el rango se redujo a 13,000 yardas, las altas salpicaduras comenzaron a montarse sobre Leipzig. Una salva levantó altas columnas de agua tan cerca de la pequeña nave que ambos lados la perdieron de vista y pensaron que había sido alcanzada.

La difícil situación del Leipzig obligó a Spee a tomar una decisión. Mirando hacia atrás, pudo ver las altas olas de proa de los cruceros de batalla, las nubes de humo negro saliendo de sus embudos, los chorros de llamas anaranjadas lanzándose a través del humo, y, después de una agonizante espera, las torres de agua se elevaron silenciosamente junto al desventurado crucero ligero. El almirante hizo su elección. A la 1:20 p.m., Invincible observó que el escuadrón alemán se separaba: los tres cruceros ligeros giraban hacia estribor, hacia el sudoeste, mientras que Scharnhorst y Gneisenau giraban hacia el puerto, este-noreste, directamente hacia el camino de los cruceros de batalla. Spee se había dado cuenta de que la combinación británica de cañones de 12 pulgadas y mayor velocidad no le dio ninguna oportunidad a su escuadrón en una persecución prolongada y que solo fue cuestión de minutos antes de que Leipzig recibiera un golpe paralizante. Con el fin de dar a sus tres cruceros ligeros la oportunidad de escapar, eligió lanzar sus cruceros blindados contra los cruceros de batalla británicos. «Gneisenau aceptará la acción. Los cruceros ligeros son parte de la compañía y tratan de escapar», señaló el almirante. Los cruceros ligeros alemanes se dirigieron inmediatamente a estribor, y sus despertares se alejaron de Scharnhorst.

Sturdee había previsto que el escuadrón alemán podría hacer esto. En tres páginas mecanografiadas de instrucciones publicadas en Abrolhos Rocks, había dado instrucciones de que si, en una acción, el Escuadrón de Asia Oriental se dividía, los cruceros de batalla británicos se encargarían de destruir a los cruceros blindados alemanes, mientras que los cruceros blindados británicos trataban Los cruceros ligeros alemanes. Por lo tanto, tan pronto como Luce en Glasgow vio a los cruceros ligeros alemanes dar la vuelta, y sin ninguna señal de Sturdee, inmediatamente dejó su posición por delante de los cruceros de batalla y se dirigió a los barcos alemanes que huían. Kent y Cornwall siguieron a Luce en esta nueva persecución, mientras que Carnarvon, ahora a diez millas por la popa y demasiado lento para tener alguna posibilidad de adelantar a los cruceros ligeros enemigos, continuó tras los cruceros de batalla.

Cuando sus cruceros ligeros se alejaron hacia el sudoeste, Spee condujo a Scharnhorst Gneisenaualrededor del puerto, hacia el noreste, hacia Invencible e Inflexible. La acción principal entre los cruceros de batalla y los cruceros blindados comenzó ahora con los dos almirantes compitiendo por la posición. La esperanza de Spee era acercarse lo más posible al enemigo con sus armas de corto alcance, tal como Cradock había tratado de hacer con Good Hope y Monmouth en Coronel. Sturdee entendió esta maniobra y, cuatro minutos después de que Spee se hubiera vuelto hacia él, deliberadamente giró 90 grados hacia el puerto, paralelo al enemigo. Sturdee estaba decidido a luchar a su propio alcance, más allá del alcance de los cañones alemanes de 8.2 pulgadas (13.500 yardas), pero dentro del alcance de sus propias 12 pulgadas (16.400 yardas). Quería usar contra Spee las mismas tácticas que Spee había usado contra Cradock.

Los dos escuadrones ahora corrían paralelos hacia el noreste, con entrenamiento Invincible en Scharnhorst Inflexible en Gneisenau. A la 1:30 p.m., los cruceros alemanes, con sus armas elevadas para alcanzar el alcance máximo, abrieron fuego. Sus primeras salvas fueron cortas; luego, con el alcance disminuyendo a 12,000 yardas, la tercera salva a lo largo de Invincible y cinco columnas de agua se dispararon a su alrededor. Pronto, las cuatro naves estaban disparando contra los costados, que incluían sus torretas traseras. «El disparo de los alemanes fue magnífico de ver», dijo un oficial de Invincible, «salvas de onda perfecta a lo largo de sus costados. Una bocanada de color marrón con un centro de llamas que marca cada arma al disparar. . . . Nos montaron a horcajadas una y otra vez”. Scharnhorst, especialmente, estuvo a la altura de su reputación como una nave de artillería, y a la 1:44 p.m., golpeó a Invincible. El proyectil estalló contra la armadura lateral del crucero de batalla, causando una fuerte conmoción cerebral pero no pudo penetrar.

  • PGM: La batalla naval de las Malvinas (Parte 2ª) – La batalla de las Islas Malvinas

Desde el principio, la intención de Sturdee de luchar a un alcance más allá del alcance de las armas de Spee se había visto frustrada por los alemanes que tenían la posición de sotavento. El denso humo de los embudos de los cruceros de batalla soplaba hacia el enemigo, oscureciendo la vista de los objetivos de las capas de armas británicas. Además, la discrepancia entre el alcance de los cañones británicos de 12 pulgadas y los alemanes de 8.2 pulgadas fue de solo 3,000 yardas, un margen estrecho para que Sturdee encuentre y mantenga. Por unos momentos, cuando el rango se redujo a menos de 12,000 yardas, los alemanes dispararon de manera rápida y efectiva. Luego, a las dos en punto, para asegurarse de que un tiro alemán afortunado no paralizara uno de sus cruceros de batalla, Sturdee alejó sus barcos a puerto y abrió el alcance a 16,000 yardas, donde Spee no pudo alcanzarlo. Al mismo tiempo, redujo la velocidad a 22 nudos para disminuir los efectos del humo de embudo. Durante los siguientes quince minutos, hubo una pausa en la acción y los dos escuadrones se separaron gradualmente.

En esta primera fase, a pesar de la disparidad en la fuerza, la batalla estuvo lejos de ser unilateral. En contraste con la rapidez y la precisión del fuego alemán, la artillería británica había sido una vergüenza. Durante los primeros treinta minutos de acción, los dos cruceros de batalla dispararon un total de 210 rondas de municiones de 12 pulgadas. Inflexible anotó tres golpes en Gneisenau, uno debajo de la línea de flotación y otro temporalmente poniendo fuera de combate un cañón de 8.2 pulgadas, mientras que Invincible solo pudo reclamar un golpe probable en Scharnhorst. A este ritmo, los cruceros de batalla vaciarían sus revistas sin hundir al enemigo. La causa principal de este mal tiroteo fue el humo. El viento que soplaba desde el noroeste transportaba densos humos de embudo y nubes de gas de cordita que salían de la pistola hacia el enemigo, cegando casi por completo a los artilleros de Invincible en las naves medias y las torretas de popa. Las únicas vistas claras eran las que se encontraban sobre la proa desde la torreta y la del oficial de artillería en lo alto. La situación inflexible era aún peor: estaba sofocada y cegada no solo por su propio humo sino también por el humo de Invincible que soplaba en su línea de visión. A pesar de esta excusa, el rendimiento de los cruceros de batalla causó profundos recelos. «Ciertamente es un maldito mal disparo», le dijo un amigo al teniente Harold Hickling de Glasgow. «Todos estábamos consternados por la artillería de los cruceros de batalla, la gran propagación, el fuego lento y desigual», agregó Hickling más tarde. «Un disparo ocasional caería cerca del objetivo mientras que otros estarían muy cortos o más lejos». Un oficial en la torreta P de Invincible se alarmó al observar que «no parecía que estuviéramos golpeando al Scharnhorst en absoluto». Dijo Hickling, «En esta tasa, parece que Sturdee, no Von Spee, va a ser hundido».

El humo excesivo no fue la única causa de los disparos lentos e inexactos de los cruceros de batalla. Un oficial británico en la parte superior de Invincible, el teniente comandante Hubert Dannreuther, quien resultó ser un ahijado del compositor Richard Wagner, descubrió que su excelente telémetro estereoscópico de fabricación alemana era inútil no solo por el humo, sino también por la vibración causado por la alta velocidad de la nave, y por la violenta sacudida del mástil cada vez que disparó una torreta. En la torreta P de Invincible, las condiciones eran imposibles. Las capas de armas no podían ver nada, excepto los disparos enemigos a través de nubes de humo, y cada vez que la torreta Q, a través de la cubierta, disparaba sobre ellos, todos en la torreta P estaban sordos y aturdidos por la explosión. En Inflexible, el teniente comandante Rudolf Verner en el foropop del crucero de batalla fue casi el único a bordo de su barco que pudo juzgar la ubicación del enemigo, y él, incapacitado por el humo del buque insignia que tenía delante, tuvo grandes dificultades para observar qué daño tenían sus artilleros, causando.

Desde lejos, sin embargo, la batalla apareció como un cuadro dramático. «Con el sol todavía brillando en ellos, los barcos alemanes parecían pintados para la ocasión», dijo un oficial en Kent, que venía de popa. “Nunca he visto disparar armas pesadas con tanta rapidez y, sin embargo, tanto control. Flash tras flash viajó por sus lados de la cabeza a la popa, todos sus cañones de 5,9 pulgadas y 8,2 pulgadas dispararon cada salva. De los cruceros de batalla británicos, se podía ver menos a medida que su humo flotaba en su rango. Sus proyectiles golpeaban a los barcos alemanes. . . . Cuatro o cinco veces, la bocanada blanca de una cáscara reventada se podía ver en Gneisenau….» “Por algún truco del viento, los sonidos eran inaudibles y la vista era de combate silencioso, las dos líneas de barcos que se alejaban hacia el este».

De hecho, las pocas granadas británicas que lograron golpear estaban causando graves daños. “Una cáscara rozó el tercer embudo y explotó en la cubierta superior de arriba…», Dijo el comandante Pochhammer de Gneisenau. “Grandes pedazos de metralla se rompieron y llegaron a los bunkers de carbón, matando a una estufa. A un oficial de cubierta le habían arrancado ambos antebrazos. Un segundo proyectil explotó en la cubierta principal, destruyendo los barcos del barco. Los fragmentos se rompieron en el lío de los oficiales e hirieron al pequeño cerdito negro de los oficiales. Otro golpe a popa entró en el barco en la línea de flotación, perforó la cubierta blindada y se alojó en una cámara de municiones. . . [que] se inundó para evitar daños mayores. . . . Estos tres golpes mataron o hirieron a cincuenta hombres”.

De repente, Spee hizo otro movimiento: se dio la vuelta y se dirigió hacia el sur, esperando que la nube de humo sobre los barcos británicos ocultara su vuelo y que en esa dirección pudiera encontrar un banco de nubes, un aguacero de lluvia, un banco de niebla. . Dijo Pochhammer: “Cada minuto que ganamos antes del anochecer puede decidir nuestro destino. Los motores aún estaban intactos y estaban haciendo todo lo posible». Debido al humo que rodeaba su barco, los oficiales de Invincible tardaron unos minutos en darse cuenta de lo que estaba sucediendo; para entonces, Spee había abierto la distancia a 17,000 yardas. Una vez que Sturdee entendió, hizo girar sus cruceros de batalla y persiguió 24 nudos. Todavía tenía tiempo suficiente y la tarde seguía siendo brillante. Esta segunda persecución duró cuarenta minutos, durante los cuales el rango se redujo a 15,000 yardas; luego los cruceros de batalla se dirigieron a puerto para liberar a sus enemigos. A las 2:45 p.m., los cruceros de batalla británicos recomenzaron el cañonazo.

Ocho minutos después de que Sturdee abriera fuego, Spee abandonó su vuelo hacia el sur, y por segunda vez llevó a sus dos cruceros blindados hacia el este para aceptar la batalla. Los barcos alemanes giraron al unísono y, una vez más, salvos de costados de conchas de 12 y 8.2 pulgadas tronaron desde las líneas opuestas. Spee ahora estaba tratando de acercarse. El británico estaba al alcance de sus cañones de 8.2 pulgadas, pero estaba maniobrando a cerca de 10,000 yardas, donde su armamento secundario de cañones de 5,9 pulgadas podría entrar en juego. Gradualmente, las dos líneas se acercaron; a las 3:00 p.m., el alcance había disminuido a poco más de 10,000 yardas y, en una elevación extrema, las baterías de 5,9 pulgadas del puerto alemán abrieron fuego. Invencible sufrió más cuando los artilleros alemanes se concentraron en ella; durante los siguientes quince minutos, el buque insignia de Sturdee fue golpeado repetidamente por carcasas de 8.2 y 5.9 pulgadas. Una cáscara de 8.2 pulgadas se hundió a través de dos cubiertas y estalló en la enfermería, que estaba vacía. De alguna manera, en los barcos británicos, este tipo de suerte parecía mantenerse; El barco fue golpeado, pero casi no hubo víctimas. Cuando se destruyó la cantina, los miembros de la tripulación recogieron alegremente los cigarrillos, los cigarros, el chocolate y las latas de piña esparcidas por la cubierta. No todos los proyectiles alemanes explotaron. Una cáscara de 8.2 pulgadas cortó el cañón de un cañón delantero de 4 pulgadas, descendió dos cubiertas y se detuvo sin explotar en el almacén del almirante, anidando entre sus mermeladas y un queso Gorgonzola. Una cáscara de 5.9 pulgadas sin explotar pasó por los cuartos del capellán, entró en la cabina del pagador, donde arrojó docenas de soberanos de oro de su caja de dinero sobre la cubierta, y luego pasó inofensivamente el costado del barco.

La acción estaba ahora en su punto más intenso. El fuego de los cruceros de batalla se había vuelto más preciso y tanto Scharnhorst como Gneisenau estaban cubiertos por enormes trombas marinas. Ahora los observadores alemanes, como los británicos, se vieron muy obstaculizados y no podían ver si estaban golpeando. «Las densas nubes de humo de los embudos y pistolas británicas ocultaron nuestros objetivos para que, aparte de los mástiles, solo se pudieran ver las popas», dijo Pochhammer. «Nuevamente tratamos de acortar la distancia, pero esta vez el enemigo tuvo cuidado de no permitirnos acercarnos y sabíamos que estábamos en una batalla de exterminio». Scharnhorst se estremeció cuando los proyectiles de 12 pulgadas perforaron su armadura de cubierta y Explotó en sus cubiertas de desorden y casement. Un proyectil de 12 pulgadas golpeó un cañón de 5,9 pulgadas, explotó y arrojó el arma y la tripulación al mar. Gneisenau también estaba sufriendo. Una gran explosión destrozó la sala de máquinas de estribor; el agua inundó y, cuando las bombas dejaron de funcionar, se abandonó el compartimento. Las salpicaduras de proyectiles de 12 pulgadas que aterrizan en el mar cercano arrojaban enormes volúmenes de agua sobre las cubiertas, a veces extinguiendo incendios provocados por proyectiles anteriores más precisos.

A las 3:15 p.m., la acción había estado en marcha durante dos horas y cuarto. Desde lo más alto de las manchas, la escena se mantuvo igual: un cielo sin nubes, una superficie tranquila agitada por una brisa y, de los dos grupos de barcos, nubes de humo negro pinchadas por los destellos anaranjados de las armas. En el puente de Invincible, Sturdee sintió que el tiempo pasaba, la tarde se desvanecía, el asunto se alargaba. La interferencia de humo que asolaba las capas de su arma era ahora tan intolerable que el almirante llevó a sus cruceros de batalla a puerto, de vuelta a través de sus propios despertares, navegando por un arco del que emergieron a las 3:30 p.m. en un curso hacia el suroeste con liderazgo inflexible. Esto colocó a los cruceros de batalla en el lado de barlovento de los barcos alemanes y por primera vez tuvieron una visión clara de sus objetivos. Con Inflexible ahora al frente, Verner por fin pudo observar al enemigo y los efectos de la artillería de su propio barco. A las 3:35 p.m., dijo, «por primera vez experimenté el lujo de una inmunidad completa contra toda forma de interferencia. . . . «Ahora estaba en una posición para disfrutar del paraíso del oficial de control: un buen objetivo, sin alteraciones, por supuesto, y ningún ‘próximo’ o humo propio para preocuparnos». Durante el turno, dos de los proyectiles de 8.2 pulgadas de Scharnhorst golpearon el de Invincible. La popa arruinó la tienda de electricidad y el taller de pintura, y una cáscara de 5,9 pulgadas explotó en la placa frontal de la torreta A entre las dos pistolas, que abollaron, pero no perforaron, la armadura. Estos golpes en los cruceros de batalla británicos no hicieron nada para reducir su valor de combate.

Spee contrarrestó el turno de Sturdee volviéndose de repente a sí mismo, esta vez de regreso a estribor, dirigiéndose hacia el noroeste como si quisiera detener a Sturdee cruzando sus arcos. De hecho, la razón de Spee para hacer pivotar sus barcos fue que tantas armas en el lado de babor del Scharnhorst estaban fuera de acción que deseaba llevar a su otro lado. Y, de hecho, una vez que el turno liberó su lado desconectado, las nuevas baterías de estribor abrieron un fuerte fuego. Gneisenau, no tan mal dañada y aún disparando todas sus armas de 8.2 pulgadas, siguió al buque insignia y se comprometió con Invencible. Los proyectiles británicos se estrellaron contra el mar cerca del barco alemán y condujeron torrentes de agua de mar a través de las ruinas de su cubierta superior. Las fiestas de bomberos se encontraron luchando por mantener sus pies en esta creciente inundación. Peor aún, un golpe en Gneisenau debajo de la línea de flotación inundó dos salas de calderas, lo que redujo su velocidad a 16 nudos y le dio una lista de puertos que hicieron inutilizables sus pistolas de puerto de 5,9 pulgadas.

En este momento, cuando los dos escuadrones intercambiaban golpe por golpe, apareció una aparición cuatro millas al este. Un barco de vela de tres mástiles, con casco blanco, con bandera blanca y rumbo al Cuerno con todo el lienzo extendido, era, en palabras de un oficial británico, «una visión verdaderamente encantadora. . . mientras corría libre con la brisa ligera, para todo el mundo como un heraldo de la paz».

Scharnhorst, que aún se lanzaba hacia delante a través de un bosque de trombas, ahora había sido golpeado por al menos cuarenta conchas pesadas. Y no hubo respiro; con implacable regularidad, las llamas de color naranja brillaban desde las torretas de Invincible y, unos minutos más tarde, estallaron más proyectiles de 850 libras en la cubierta de Scharnhorst o se hundieron en los compartimentos de abajo. Lo que sorprendió a los británicos fue el volumen de fuego que aún regresaba de un barco tan maltratado como Scharnhorst. Sus obras superiores eran una jungla de acero rasgado y retorcido; sus mástiles y su tercer embudo se habían ido y el primer y segundo embudos se apoyaban uno contra el otro; su puente y sus barcos naufragaron; Nubes de vapor blanco se alzaban de las cubiertas; una enorme renta se rasgó en su costado de placas cerca de la popa; en su interior se veían llamas rojas y naranjas; y ella bajó tres pies en la línea de flotación. Sin embargo, aún así, su insignia de batalla revoloteaba desde un mástil del jurado sobre la estación de control y sus baterías de estribor seguían encendidas. Desde la cima de Invincible, Dannreuther informó: «Estaba siendo destrozada y ardía y parecía imposible que alguien pudiera seguir vivo». En Inflexible, Verner, asombrado por las continuas salvas de los cruceros blindados alemanes, ordenó a sus tripulaciones que dispararan «Rápido independiente», con el resultado de que en un momento dado, la torreta P tenía tres proyectiles en el aire al mismo tiempo, todos los cuales se vieron caer sobre o cerca del objetivo. Sin embargo, el fuego alemán continuó. «Estábamos obviamente golpeando a [Scharnhorst], pero no pude evitar que disparara. . . . Recuerdo que le pregunté a mi operador de tarifas: «¿Qué diablos podemos hacer?»

Aproximadamente a esta hora, una astilla de concha cortó la driza de la bandera personal de Spee en Scharnhorst y el capitán Maerker en Gneisenau notó que la bandera del almirante ya no volaba desde la cima del buque insignia. Si Spee estuviera muerto, Maerker estaría al mando del escuadrón. Señaló: «¿Por qué está la bandera del almirante a media asta? ¿Está muerto el almirante?

Spee respondió: «No, estoy bien hasta ahora. ¿Has golpeado algo?”

«El humo impide toda observación», dijo Maerker.

La última señal de Spee fue característicamente generosa y fatalista. «Tenías razón, después de todo», le dijo a Maerker, quien se había opuesto al ataque a las Malvinas.

Sin embargo, durante otra media hora, las baterías de estribor de Scharnhorst explotaron. Entonces, justo antes de las cuatro, dejó de disparar. Sturdee le indicó que se rindiera, pero no hubo respuesta. En cambio, lenta y dolorosamente, los arcos del crucero alemán aparecieron. Incluida en el puerto, con tres de sus cuatro embudos y sus dos mástiles disparados, su arco tan bajo que las olas se arrastraban sobre el castillo de proa, Scharnhorst se tambaleó sobre el agua hacia su enemigo. Mientras lo hacía, Spee envió su última señal a Gneisenau: «Intenta escapar si tus motores aún están intactos». En ese momento, Carnarvon llegó a la escena y abrió fuego con sus cañones de 7,5 y 6 pulgadas. Estos golpes fueron gratuitos. Con el agua vertiéndose en su arco, Scharnhorst se puso de costado. Luego, a las 4:17 p.m., su bandera todavía ondeaba, sus hélices giraban en el aire, el crucero blindado cayó, dejando atrás una nube de vapor y humo. Cada uno de los 800 hombres a bordo, incluido el almirante von Spee, cayó con ella. Los cruceros de batalla de Sturdee, aún bajo el fuego de Gneisenau, no se detuvieron para buscar sobrevivientes, y quince minutos después, cuando Carnarvon pasó por el lugar, su tripulación no vio nada en el agua, excepto los restos.

Una vez que su hermana se fue, Gneisenau fue sometida a una hora y media de práctica de tiro por los dos cruceros de batalla británicos. Salvos de conchas de 12 pulgadas y más pequeños se estrellaron contra la nave, rompiendo sus embudos, mástiles y superestructura, e inundando una sala de calderas y una sala de máquinas. Los alemanes siguieron disparando, apuntando principalmente a Invincible y golpeando el buque insignia británico tres veces en quince minutos. Uno de estos golpes golpeó y dobló el cinturón blindado en la línea de flotación; el resultado fue la inundación de uno de los compartimentos del crucero de batalla. Pero este éxito no pudo revertir la conclusión. Los barcos británicos, al vapor en una sola línea irregular, disparaban a un alcance de 10,000 yardas, pero el humo era tan denso que aún tenían dificultades para observar sus propios disparos. A las 4:45 p.m., ya incapaz de contener su frustración, Phillimore de Inflexible se desvió bruscamente de la línea, se volcó a babor y corrió a través de las nubes de humo hacia la luz del sol. Gneisenau yacía a 11,000 yardas de distancia en su viga de estribor. Ahora, con un objetivo claro y de movimiento lento a una distancia relativamente cercana, Inflexible abrió un fuego devastador. Phillimore no tenía ninguna orden de Sturdee para hacer este turno, pero el almirante lo entendió y luego lo aprobó. Sin embargo, unos minutos más tarde, Sturdee ordenó la reforma de la línea de batalla original con su liderazgo principal. Para gran disgusto de Verner, se encontró una vez más cegado por el humo de Invincible.

Para los alemanes, no había posibilidad de escapar; Maerker enfrentó una elección entre rendición y aniquilación. Tomó su decisión y mantuvo a su nave en un curso de convergencia con Invincible, ordenando a los fumadores de la sala de máquinas y la caldera destrozados que llenaran las municiones que alimentaban las baterías de estribor. Incluso al final, según el oficial de artillería, «los hombres con sus rostros y brazos ennegrecidos por el polvo, [estaban] cumpliendo su deber con calma en una nube de humo que se hacía cada vez más densa a medida que continuaban los disparos; el traqueteo de las pistolas corriendo hacia atrás y hacia adelante; los gritos de aliento de los oficiales, el sonido monótono de los transmisores de órdenes y el tintineo de las campanas de salvación. Se echaron a un lado los cadáveres irreconocibles; en las paredes había salpicaduras de sangre y cerebros”. Abajo, el agua de mar entraba en una sala de máquinas, una sala de calderas y una sala de dinamo, y sobre los sonidos de agua succionando y arremolinándose llegaron los gritos de hombres atrapados y ahogados. Densas nubes de humo y vapor se arremolinaban en la oscuridad total. A medida que los muertos y los heridos crecían en número, el tamaño de las municiones disminuía. La estación inalámbrica fue destruida y la cabeza del oficial de la radio volada. En la estación de preparación médica, el médico del barco y el capellán del barco fueron asesinados.

Ya era hora de terminarlo. Sturdee trajo sus barcos y golpeó a Gneisenau desde 4,000 yardas. El buque era un lugar de carnicería. Su puente y su puente se dispararon, su cubierta superior era una masa de acero retorcido, la mitad de su tripulación estaba muerta o herida. Uno de los disparos de Carnarvon había roto la plataforma blindada de Gneisenau, atascada contra el mecanismo de dirección y forzando a la nave a dar un lento e involuntario giro a estribor. Sin embargo, a pesar de esta devastación, los cañones y la torre delantera del crucero blindado continuaron disparando espasmódicamente. A las 4:47 p.m., dejó de disparar y no se vieron colores, pero no estaba seguro de si había golpeado, varias veces sus colores se habían disparado, y cada vez se los había alzado nuevamente. A las 5:08 p.m., su embudo delantero se estrelló sobre el costado. Para las 5:15 pm, Gneisenau había permanecido en silencio el tiempo suficiente para que Sturdee ordenara «Cese al fuego», pero antes de que la señal pudiera ser levantada, una carga de municiones atascada en Gneisenau se liberó, las conchas nuevamente alcanzaron la torreta delantera del crucero, y una final, Disparo solitario fue disparado contra el invencible. Desgraciadamente, los cruceros de batalla volvieron a trabajar. Una última salva británica fue disparada y ella se detuvo, meciéndose en el oleaje, inundando el agua a través de los puertos de armas de estribor inferiores. A las 5:50, Sturdee repitió su señal de «Cese al fuego». Aún así, la bandera del crucero alemán seguía volando.

A las 5:40 p.m., Maerker había dado órdenes de arruinar la nave. Los torpedos de popa se dispararon y los tubos sumergidos se dejaron abiertos al mar, mientras que se dispararon cargas explosivas en las salas de máquinas principal y de estribor. Con el humo espeso pegado a sus cubiertas y el agua gorgoteando y brotando a través del casco, la nave rodó lentamente sobre su costado de estribor. Gneisenau bajó de Scharnhorst de manera diferente, sumergiéndose tan lentamente que los hombres en cubierta pudieron reunirse y bajar por los costados de la nave cuando ella se inclinó. Los sobrevivientes estimaron que alrededor de 300 hombres seguían vivos en ese momento. Emergiendo en cubierta, los hombres, carbón ennegrecido de los bunkers y las salas de máquinas, llevaron a los heridos con ellos y comenzaron a ponerse los cinturones de seguridad. Mientras el barco avanzaba lentamente, el capitán Maerker ordenó tres vítores para el kaiser y se escuchó un estribillo de «Deutschland, Deutschland über alles». Cuando llegó la orden «Todos los hombres por la borda», los hombres se deslizaron por el costado y saltaron a la agua. A las 6:00 p.m., Gneisenau se hundió y los marineros británicos, observando desde Inflexible, comenzaron a animar hasta que el capitán ordenó el silencio y ordenó a sus hombres que permanecieran en silencio mientras su enemigo caía.

Cuando su barco se hundió, entre 200 y 300 sobrevivientes quedaron luchando en el agua. Estaba cayendo una lluvia brumosa y llovizna, el mar comenzaba a ponerse áspero, había un viento fuerte y la temperatura del agua era de 39 grados Fahrenheit. Los cruceros de batalla británicos, a 4.000 metros de distancia, se cerraron cuidadosamente sobre los sobrevivientes, intentando reparar y lanzar sus propios botes dañados, humeando lentamente, bajando botes y lanzando cuerdas. Alrededor de los barcos, subiendo y bajando sobre el oleaje, flotaban los hombres, algunos en hamacas, algunos en mástiles, algunos muertos y otros aún con vida y luchando, y luego se ahogaban antes de que un barco pudiera alcanzarlos. Unos pocos marineros alemanes pudieron, por sus propios esfuerzos, nadar hacia los altos costados de acero de un barco británico y ser arrastrados por cuerdas. Algunos estaban tan adormecidos por el impacto del agua fría que no podían aferrarse a nada y se ahogaron a la vista de los barcos y los barcos que rescataban. Algunos estaban vivos pero demasiado débiles y, antes de que pudieran ser traídos, se desviaron indefensos hacia la oscuridad. El viento trajo horribles gritos de los hombres en el agua. «Echamos por la borda cada extremo de cuerda que teníamos. . . «, “Dijo un joven guardiamarina inglés,» tratando de arrojar a un pobre desgraciado débilmente luchando a pocos metros del costado del barco. Si lo extrañábamos, el oleaje lo llevaría fuera de su alcance. No podíamos hacer nada más que intentar por otro hombre. . . . Algunos de los alemanes se alejaron flotando, pidiendo ayuda. Fue impactante ver la expresión de sus caras cuando se alejaron y no pudimos hacer nada para salvarlos”. Se hicieron todos los esfuerzos posibles; Cuando Carnarvon con Stoddart a bordo reaccionó lentamente al unirse al trabajo de rescate, Sturdee dejó caer su máscara de imperturbabilidad. «Baje todos sus barcos a la vez», señaló imperativamente, y Carnarvon bajó tres barcos, que recogieron veinte alemanes. A las 7:30 p.m., el trabajo de rescate se completó. Entre los 850 hombres de Gneisenau, Invincible había subido a bordo a 108, catorce de los cuales fueron encontrados muertos después de ser levantados en cubierta. Inflexible recogió sesenta y dos, y Carnarvon veinte. Heinrich von Spee, el hijo del almirante, no sobrevivió.

Uno de los salvados fue el Comandante Pochhammer, segundo al mando de Gneisenau. Después de la guerra, recordó:

“La nave se inclinaba cada vez más. Tuve que sujetarme fuerte a la pared del puente para evitar el deslizamiento. . . Entonces Gneisenau lanzó violentamente y comenzó el proceso de volcadura. . . . Sentí que la nave cedía debajo de mí. Escuché el rugido y el oleaje del agua acercándose. . . . El mar invadió una esquina del puente y me atrapó. . . . Fui atrapado en un remolino y arrastrado a un abismo. El agua se arremolinó y murmuró a mi alrededor y resonó en mis oídos. . . . Abrí los ojos y noté que era más brillante. . . . Salí a la superficie. El mar estaba agitado. . . . Yo vi . . . [nuestro barco] a cien metros de distancia, su quilla en el aire [;] la pintura roja en su parte inferior brillaba en la puesta de sol. En el agua a mi alrededor había hombres que gradualmente formaron grupos grandes y pequeños. . . . Albatros con una envergadura de tres a cuatro yardas examinaron el campo de los muertos y buscaron con avidez sus presas. . . . Fue un espectáculo consolador, aunque triste, ver al primer barco inglés acercarse. . . para verla detenida tan cerca de nosotros como parecía posible, su silenciosa tripulación iba a lo largo del costado, lanzando mástiles para ayudarnos y preparándose para lanzar botes. Se puso un bote en el agua y luego se lo volvió a levantar porque, obviamente, estaba dañado y tenía una fuga. . . . El viento y el oleaje estaban alejando lentamente a los ingleses de nosotros. Con el tiempo, se lanzaron dos barcos. . . uno más pequeño. . . [vino] en nuestra dirección, una especie de bote, cuatro hombres remaban. . . Un guardiamarina joven en la proa. Me lanzaron una larga línea de vida. . . [pero] me faltaba fuerza para subirme al bote. El bote estaba medio lleno de agua. Finalmente, el pequeño bote se balanceó junto al gigante, cuyos flancos tenían un color amarillo sucio. . . . No pude subir la escalera de cuerda que me ofrecieron. Un nudo deslizante fue pasado bajo mis brazos. . . y luego, todo goteando, me encontré en un barco de Su Majestad Británica. De las bandas de sombreros que vi fue la Inflexible.”

Envuelto en mantas, entregado con una botella de agua caliente y brandy, y colocado en una litera en el cuartel del almirante, Pochhammer fue tratado como un invitado de honor. Incluso en la cabina, el oficial alemán estaba frío; Descubrió que los barcos de guerra británicos no se calentaban con vapor, sino con pequeñas estufas eléctricas. El capitán Phillimore fue a verlo y lo invitó a cenar a la sala de la sala de oficiales. Allí, a Pochhammer, que hablaba inglés, le ofrecieron jamón, huevos, jerez y oporto. Gradualmente, otros oficiales alemanes rescatados aparecieron. Esa noche, como oficial superior superviviente del Escuadrón de Asia Oriental, recibió un mensaje del Almirante Sturdee: “Bandera a inflexible. Comuníquelo al Comandante de Gneisenau: El Comandante en Jefe está muy satisfecho de que su vida se haya salvado y todos sentimos que el Gneisenau luchó de la manera más valiente hasta el final. Admiramos mucho la buena artillería de ambos barcos. Simpatizamos con usted en la pérdida de su almirante y de tantos oficiales y hombres. Desafortunadamente los dos países están en guerra. Los oficiales de ambas marinas que pueden contar amigos en la otra tienen que cumplir con el deber de su país, que su almirante, capitán y oficiales han mantenido dignamente hasta el final». El comandante Pochhammer respondió a Sturdee: «En nombre de todos nuestros oficiales y hombres Agradezco mucho a Su Excelencia por sus amables palabras. Lamentamos, como usted, el curso de la lucha, como hemos aprendido a conocer durante la época de paz de la Armada Inglesa y sus oficiales. Todos estamos muy agradecidos por nuestra buena recepción”. Esa noche, al quedarse dormido, Pochhammer sintió las vibraciones cuando Inflexible avanzaba a gran velocidad por el Atlántico Sur.

La persecución de los cruceros ligeros alemanes continuó durante toda la tarde en la oscuridad. Durante más de dos horas, desde la 1:25 p.m. a las 3:45 p.m., en una persecución de popa sencilla, Glasgow, Kent y Cornwall corrieron hacia el sur después de Leipzig, Dresden y Nürnberg. Los barcos británicos que lo perseguían, dos cruceros blindados y un crucero ligero, eran abrumadoramente superiores en armamento: Kent y Cornwall llevaban catorce cañones de 6 pulgadas y Glasgow tenía dos de 6 pulgadas y diez de 4 pulgadas; Si los británicos podían atrapar a los alemanes, el resultado era seguro. En esta situación, sin embargo, el éxito dependía más de la velocidad que de las armas y, excepto en el caso de Glasgow, el margen de velocidad era estrecho.

Cuando los tres cruceros ligeros alemanes se separaron hacia el sur, estaban diez a doce millas por delante de sus perseguidores. Si su velocidad de diseño hubiera sido aún aplicable (los de Nürnberg y Dresde superaban los 24 nudos, los 23 de Leipzig), sus posibilidades de escapar hubieran sido excelentes. Nominalmente, Glasgow, diseñada para alcanzar 26½ nudos, podría atraparlos, pero una nave posiblemente no pudo haber sobrepasado y superado a tres. Aquí, sin embargo, las velocidades de diseño no se aplicaban. Los barcos alemanes habían estado en el mar durante cuatro meses sin oportunidad de limpiar sus cascos, calderas y condensadores. Más allá de la disminución de la eficiencia y las velocidades más lentas, cualquier intento de forzar a estos sistemas de propulsión a generar altas velocidades sostenidas podría representar una amenaza. Bajo las presiones extremas alcanzadas en una carrera de alta velocidad, las calderas y los tubos del condensador contaminados por el procesamiento de millones de galones de agua salada podrían filtrarse, romperse e incluso explotar.

Glasgow desarrolló rápidamente 27 nudos y se adelantó a Cornwall y Kent. Para las 2:45 p.m., Luce, que era el oficial principal de los tres cruceros británicos, se encontraba a casi cuatro millas por delante de sus dos cruceros blindados y a 12,000 yardas de Leipzig. Abrió fuego con su arco de 6 pulgadas. Un proyectil golpeó a Leipzig, provocando que girara bruscamente hacia el puerto para responder con un costado de 4.1 pulgadas. La primera salva alemana se sentó a horcajadas en Glasgow y cuando la siguiente salva anotó dos golpes, Luce se retiró de su alcance. Esta maniobra recíproca se repitió varias veces, pero cada vez que Leipzig se volvía a disparar, perdía terreno, dando a los dos cruceros blindados británicos más lentos la oportunidad de arrastrarse.

A las 3:45 p.m., la fuerza del crucero ligero alemán se dividió. Dresde, a la cabeza, giró hacia el suroeste, Nuremberg giró hacia el este y Leipzig continuó hacia el sur. Luce tuvo que tomar una decisión. Durante más de una hora, su Glasgow, frente a Kent y Cornwall, había estado disparando a Leipzig, el último de los barcos alemanes. El principal buque alemán, Dresde, ya tuvo un comienzo en él de dieciséis millas. El cielo se estaba nublando; los aguaceros de la lluvia estaban a la vista; a la mayor brevedad, si perseguía a la distante Dresde, Luce no podría alcanzar el rango hasta las 5:30 p.m. Por lo tanto, decidió asegurarse de los dos barcos alemanes más cercanos y lentos y dejar ir a Dresde. A medida que el cielo se nublaba, luego se convertía en niebla y llovizna, Dresde se fue debilitando en la distancia y, finalmente, desapareció de la vista.

  • PGM: La batalla naval de las Malvinas ( Parte 3ª) – La batalla de las Islas Malvinas 

El crucero de batalla de la Royal Navy HMS Inflexible está listo para recoger a los sobrevivientes del crucero alemán SMS Gneisenau después de la batalla de las Islas Malvinas.

Los tres barcos británicos que perseguían ahora seguían a dos alemanes: Glasgow y Cornwall perseguían a Leipzig hacia el sur, mientras que Kent perseguía a Nuremberg hacia el este. Cornwall comenzó a golpear a Leipzig con sus catorce cañones de 6 pulgadas, mientras que Leipzig le devolvió el golpe a Cornwall con sus diez cañones de 4.1 pulgadas. Cornwall, protegido por su armadura, empujó sin dudar para dar y recibir castigo. Usando las tácticas de Sturdee, cerró al enemigo a toda velocidad, disparando sus armas hacia adelante, luego, tan pronto como Leipzig comenzó a devolver el golpe, giró bruscamente hacia estribor para poner a su lado. Y mientras Cornualles estaba dibujando el fuego de Leipzig, Glasgow se acercó desde una dirección diferente para golpear al enemigo con sus propias baterías de 6 y 4 pulgadas. Durante casi una hora, estas tácticas continuaron. Leipzig, golpeada una y otra vez, estaba condenada, pero sus disparos seguían siendo expertos. Ella disparó rápidamente, golpeando tres veces a Glasgow y diez a Cornualles.

A las 6:00 p.m., con un alcance de 7,000 yardas, Cornwall comenzó a disparar proyectiles especiales altamente explosivos. El efecto fue inmediato. Un gran incendio se desató en Leipzig y sus disparos se volvieron esporádicos. Sin embargo, el crucero ligero alemán continuó disparando hasta las 7:05 p.m., punto en el cual su palo mayor y dos de sus embudos se habían ido y se había convertido en un infierno de destellos y humo oscuro. En este punto, Cornualles cesó el fuego, esperando que el enemigo golpeara sus colores. Leipzig no golpeó. En consecuencia, Cornwall cerró a 5,000 yardas y disparó más salvas. Cuando los dos cruceros británicos se acercaron para ver si había golpeado, se vio que era un naufragio, pero su bandera todavía volaba sobre los restos de su antemano. Luce esperó. Estaba a punto de señalar: “Estoy ansioso por salvar la vida. ¿Te rindes?” Cuando Leipzig disparó otro tiro, y al final resultó que fue el último.

Lo que sucedió después fue el resultado de un sombrío malentendido. Leipzig había disparado su último tiro. El capitán Haun estaba dispuesto a abandonar y arrastrar su barco; sus lumbreras habían sido abiertas y Haun había ordenado a todos los que estaban en la cubierta con su equipo de salvamento. Ciento cincuenta hombres se reunieron en medio del barco, esperando ser salvados. Pero la bandera alemana estaba volando. Luce, por su parte, estaba dispuesta a aceptar la rendición de Leipzig, pero con la bandera todavía en vuelo, se la consideraba una enemiga activa. La dificultad era que los incendios que ardían alrededor de la base del mástil donde volaba la bandera impedían que alguien la bajara. Haun ya había dicho a sus hombres: «Si alguien puede alcanzar la insignia, puede arrastrarla, porque nos hundiremos ahora»; Un marinero había hecho una carrera a través del infierno y se derrumbó, ardiendo, antes de llegar al mástil. Los británicos esperaron una respuesta que no llegó y, a las 7:25 p.m., Luce ordenó a Glasgow y Cornwall que reanudaran los disparos. El efecto en los grupos de hombres reunidos en la cubierta abierta de Leipzig fue espantoso. Las conchas estallan en medio de los grupos; Unos minutos antes, cuando el crucero ligero había disparado su último disparo, habían quedado 150 hombres. Ahora quedan cincuenta.

A las 8:12 p. M., Leipzig, lista y pareciendo a punto de volcar, disparó dos luces verdes de socorro. Luce tomó esto como una señal de rendición, ordenó otro alto el fuego y se acercó con cautela a menos de 500 yardas. A las 8:45 p.m., Luce ordenó que los botes se metieran en el agua. Glasgow y Cornualles bajaron dos botes tan rápido como pudieron hacerse en condiciones de navegar. Entre los que seguían vivos en Leipzig se encontraba el capitán Haun, quien, cuando los británicos dejaron de disparar, se sentaron tranquilamente compartiendo sus cigarrillos. Cuando vio acercarse los botes de rescate, Haun ordenó a los sobrevivientes que se metieran en el agua. Luego, aún fumando, se adelantó y desapareció. Los barcos se encontraban a menos de cuarenta metros de la nave afectada y las tripulaciones de los barcos vieron a marineros alemanes saltando al agua cuando se hundió Leipzig. Caminando hacia el puerto, una masa de llamas y humo, desapareció a las 9:23 p.m., ochenta millas desde el punto en que Gneisenau había caído. Los barcos de Glasgow recogieron a siete oficiales y diez hombres; Cornwall, un hombre. La alta proporción de oficiales salvados se debía a los silbatos que llevaban para usar en el agua.

Leipzig había golpeado a Cornualles dieciocho veces, pero debido a la placa de su armadura, el crucero británico no había perdido ni un solo arma u hombre. Glasgow fue golpeado dos veces; Un hombre murió y cuatro resultaron heridos. Debido a que las revistas de Glasgow estaban vacías de conchas de 6 pulgadas, los dos barcos británicos regresaron a Port Stanley.

A las 4:15 de la tarde, Kent acababa de comenzar a disparar a Leipzig cuando Nürnberg dejó a sus hermanas y se alejó al este. Kent siguió a Nürnberg. Los dos barcos eran diferentes en casi todos los sentidos. Kent era un crucero blindado con armas más pesadas, pero ella era vieja y había sido recluida solo sesenta y siete días antes. Tres quintas partes de su tripulación eran de la reserva naval. Cuando salió de Portsmouth hacia el Atlántico Sur el 12 de octubre, la mitad de su tripulación se mareaba en el Golfo de Vizcaya. Para el 13 de noviembre, el médico del barco estaba escribiendo en su diario: «Somos un viejo barco lisiado, apresurado antes de que nuestra sala de máquinas fuera realmente eficiente». “Ahora no podemos condensar el agua lo suficientemente rápido y no podemos vaporizar más de diez nudos. Así que nos arrastramos hacia el sur.” Kent se unió al escuadrón de Stoddart en las Rocas de Abrolhos antes de la llegada de Sturdee y salió a disparar sus cañones de 6 pulgadas a un objetivo a 5,000 yardas de distancia. «Nuestro tiroteo fue podrido», resumió su médico. Nürnberg, por otro lado, era un crucero ligero moderno con un equipo profesional. Su armamento era inferior pero su tiroteo fue excelente. En el papel, ambos barcos estaban listados como capaces de 23 nudos, pero Kent, después de haber reparado sus viejos motores y por algún milagro náutico, en realidad superaría eso. A las 11:00 de la mañana de la batalla de las Malvinas, alcanzó los 23 nudos; a las 4:00 p.m. se movía a los 24, en parte porque era ligera, ya que no había cargado carbón desde Abrolhos. La velocidad de Kent también debió algo a los frenéticos esfuerzos de la tripulación, que, para compensar la escasez de carbón, alimentó todo lo que estaba hecho de madera a bordo del barco en los hornos: objetivos de artillería, escaleras y puertas del barco, el mobiliario de los oficiales, las mesas de trabajo de la tripulación, los bancos, el atril de capellán y el escritorio del pagador; al final, las maderas estaban siendo arrancadas de las cubiertas.

A medida que avanzaba la tarde, el clima se volvió niebla y llovizna. Sin embargo, la carrera continuó y Kent comenzó a ponerse al día. A las 5:00 p.m., cuando Kent estaba a 11,000 yardas por la popa, Nürnberg abrió fuego. Nueve minutos después, Kent respondió con su arco de 6 pulgadas. Durante algún tiempo no se hizo daño aparente a ninguno de los dos barcos. Luego, a las 5:35, justo cuando Kent había empezado a desesperar de una acción decisiva antes del anochecer, Nürnberg redujo bruscamente a 19 nudos. Dos de sus calderas desgastadas y contaminadas con sal habían estallado y, aunque aparentemente no tenía daños, no pudo huir. Con el alcance reducido a 4,000 yardas, el Capitán von Schönberg tomó su barco para su última pelea, de lado a lado. Kent, dispuesta a aceptar golpes en su armadura, aburrida, usando sus armas más pesadas. La mayoría de los proyectiles de 4.1 pulgadas de Nürnberg no pudieron penetrar, explotando contra los costados blindados de Kent. Sin embargo, un proyectil estalló en posición de cañón, matando o hiriendo a la mayoría de su tripulación. Poco antes de las 6:00 p.m., otro golpe destruyó la habitación inalámbrica de Kent; a partir de entonces, el barco podría recibir mensajes inalámbricos, pero no podría transmitir.

Mientras tanto, Nürnberg estaba en llamas, sus embudos estaban desgarrados y torcidos, su palo mayor se había ido y solo dos cañones en el lado de babor disparaban. Aún así, ella se negó a rendirse. A las 6:25 p.m., ella estaba muerta en el agua; Después de las 6:35, no disparó más. Luego, Kent detuvo el fuego y se detuvo a la espera de rendirse, pero los colores alemanes siguieron volando. Los británicos volvieron a disparar ya las 6:57 p.m., los colores fueron bajados. Nürnberg, ahora un naufragio en llamas, hundió a hombres heridos en su único bote sobreviviente, que se hundió rápidamente. Kent se cerró a través de la niebla y vio las llamas bailando sobre la cubierta del crucero ligero y disparándose desde los ojos de buey y los agujeros irregulares en el casco. La lluvia que repiqueteaba en las cubiertas y el silbido en el fuego tuvo poco efecto porque estuvo acompañada por ráfagas de viento que avivaron las llamas más de lo que la lluvia las apagó. Cuando Kent lanzó dos botes apresuradamente parchados, el capitán de Nürnberg reunió a los sobrevivientes, les dio las gracias, pidió tres vítores a la patria y luego se dirigió a su torre de mando para esperar el final.

Cuando Nürnberg se instaló junto a la proa, el reflector de Kent recogió a un marino alemán, que estaba en lo alto del aire en su popa levantada, agitando una bandera alemana atada a un palo. A las 7:27 p.m., Nürnberg se puso de lado y se hundió. Los que se encontraban en la cubierta de Kent escucharon débiles gritos en el agua y el barco británico avanzó lentamente hacia ellos, arrojando cuerdas por los costados y utilizando luces de búsqueda para ayudar a las tripulaciones de los botes. El mar se estaba volviendo más áspero, el agua estaba muy fría y los albatros llegaron para atacar a los vivos y muertos flotando en sus chalecos salvavidas. Sin embargo, hasta las 9:00 p.m. Los barcos de Kent siguieron buscando. De los 400 hombres en la tripulación de Nürnberg, doce fueron recogidos vivos; Cinco de estos murieron después. Otto von Spee nunca fue encontrado y se convirtió en el tercer miembro de su familia en morir ese día.

Kent había sido golpeada treinta y siete veces por proyectiles de 4.1 pulgadas, pero su armadura no había sido perforada. Sus bajas fueron cuatro muertos y doce heridos. Esa noche, los oficiales de Kent comieron jamón cocido y se fueron a la cama. A la mañana siguiente, encontraron a su barco rodeado por una niebla profunda y su capitán no estaba seguro de dónde estaba. El barco carecía de carbón y, con su radio fuera de acción, podían escuchar a otros barcos que decían «¡Kent! Kent! ’. . . pero no pudimos transmitir”; el resultado fue que durante veinticuatro horas, el almirante Sturdee y el resto de la escuadra británica permanecieron ignorantes de su destino. A la tarde siguiente, Kent entró cojeando en Port Stanley.

Sturdee, al no saber nada de Kent y temiendo lo peor, había llevado a Invincible, Inflexible y Bristol al sudoeste a 18 nudos, lo que lo convirtió en la última posición conocida de Kent. Ella podría ser hundida; sus hombres todavía podrían estar vivos en el mar. No encontró nada; la tarde siguiente, un mensaje de Macedonia anunció que Kent se dirigía a Port Stanley y que ella había hundido a Nürnberg. Sturdee todavía quería Dresde, pero a las 10:30 a.m. el 10 de diciembre, cuando se encontraba a menos de cincuenta millas de Staten Island en el extremo este de Tierra del Fuego, la niebla era tan espesa que continuar con la búsqueda era inútil. Con sus cruceros de batalla cortos de carbón, Sturdee abandonó la caza y regresó a las Malvinas, llegando a Port William a las 6:30 a.m. de la undécima. Allí, con un fuerte viento del oeste cortando las aguas de la bahía, encontró a las otras naves de su escuadrón ancladas y carboneando. Tan pronto como se dejó caer su ancla, los buzos de Invincible bajaron y encontraron un agujero en su casco de seis pies por siete pies.

Esa noche, el Comandante Pochhammer de Gneisenau fue invitado por Sturdee a una cena a bordo del buque insignia. Como invitado de honor, fue colocado a la derecha del almirante británico y, durante la comida, respondió a preguntas sobre la batalla. Al final de la cena, se pasaron vasos de oporto y Sturdee informó a su invitado que estaba a punto de proponer el brindis tradicional de «El Rey», pero que entendería si Pochhammer prefería no beber. El comandante alemán respondió que, habiendo aceptado la invitación de Sturdee a cenar, se conformaría a la costumbre establecida de la Royal Navy, que conocía bien desde los días anteriores a la guerra. Sin embargo, de vuelta en Alemania después de la guerra, Pochhammer dio una versión diferente del incidente. Cuando Sturdee propuso el brindis, dijo más tarde, lo consideró «indignante» y tenía «un deseo abrumador de lanzar mi vaso de oporto en la cubierta. Mi vaso casi se estremeció en mi mano, tan enojado que me sentía. Por un momento medité arrojando el contenido frente a este alto personaje [Sturdee]”. Finalmente, de hecho, Pochhammer volvió a colocar el vaso sobre la mesa sin levantarlo. Siguió un incómodo silencio hasta que Phillimore de Inflexible reanudó la conversación. En general, la hospitalidad británica se extendió a todos los oficiales alemanes.

Lo que particularmente impresionó a Verner fue la «enfática y unánime declaración de los oficiales alemanes de que cuando recibieron la noticia de que Gran Bretaña se había aliado con Francia, apenas podían creer lo que pensaban. En sus propias palabras, fue para ellos «absolutamente increíble» que los ingleses pudieran llegar a ser los Aliados de una raza tan degenerada como los franceses «. Desde Macedonia, que dejó Port William con los prisioneros alemanes a bordo el 14 de diciembre, un alemán el teniente escribió a su casa: «No hay nada que demuestre que somos prisioneros de guerra».

las 3:00 a.m. del día trece, Sturdee se despertó y le entregó un informe del Almirantazgo: el cónsul británico en Punta Arenas había informado que Dresde había llegado a ese puerto en la tarde del 12 y que estaba huyendo. El mensaje original había sido enviado treinta y seis horas antes y solo Bristol estaba listo para navegar, pero a las 4:00 a.m. ella zarpó. A las 8:30 a.m., Inflexible y Glasgow siguieron. Bristol llegó a Punta Arenas en la tarde del día catorce para encontrar que Dresde había partido a las 10:00 de la noche anterior. Invencible permaneció en Port William durante tres días, haciendo reparaciones temporales. Ella había sido golpeada veintidós veces; Doce de estos golpes fueron por conchas de 8.2 pulgadas. Dos compartimientos de proa fueron inundados. Lo más grave fue el agujero desagradable en la línea de flotación, que inundó un búnker de carbón junto a la torreta P, dando a la nave una lista de 15 grados a babor. Este agujero estaba más allá de la capacidad de reparación de la compañía del barco, por lo que el búnker se dejó inundado y todos los mamparos circundantes fueron apuntalados. Sorprendentemente, a pesar del daño físico al barco, ninguno de los 950 miembros de Invincible había muerto y solo dos resultaron heridos leves. Inflexible, oculto durante tanto tiempo por el humo del buque insignia, había recibido solo tres golpes. Las astillas mataron a un hombre e hirieron a otros tres.

El 15 de diciembre, Invincible, con Sturdee a bordo, salió de Port Stanley. El día 20, ella anclaba en el río Plate al carbón, luego volvió a hilar en Abrolhos el 26 de diciembre. El 11 de enero, el crucero de batalla llegó a Gibraltar y entró en dique seco. Sturdee y su personal partieron de allí hacia Inglaterra el 28 de enero a bordo del barco de la India. Dejando Invencible, el almirante estrechó la mano de todos los oficiales mientras la tripulación, alineando los rieles, le dio tres gritos. Sturdee estaba enormemente complacido consigo mismo. La noche después de la batalla, se dirigió al capitán de Invincible y le dijo: «Bueno, Beamish, fuimos despedidos del Almirantazgo, pero lo hemos hecho bastante bien».

¿Qué tan bien, de hecho, lo había hecho? La misión de Sturdee había sido destruir a un enemigo mucho más débil, uno que no tenía ni la fuerza para derrotarlo ni la velocidad para escapar. ¿Por qué había tardado tanto tiempo: tres horas y media para hundir a Scharnhorst y cinco para hundir a Gneisenau? Los dos cruceros de batalla habían disparado hasta 600 proyectiles cada uno, la mayor parte de sus municiones de 12 pulgadas, para hundir a los dos cruceros blindados. Había muchas razones para lo que a primera vista parecía ineficaz manejo de la nave y artillería inepta en el escuadrón británico. Antes de la guerra, pocos oficiales navales británicos habían apreciado la inexactitud inherente de los cañones navales a larga distancia. La única vez que al teniente comandante Dannreuther, el oficial de artillería de Invincible, se le permitió disparar a rangos de más de 6,000 yardas fue durante la práctica autorizada por Sturdee en el camino hacia el sur de las Malvinas, y él había sido el oficial de artillería de la batalla. crucero desde 1912.

La práctica en tiempos de paz tampoco reveló las dificultades de disparar con precisión desde una plataforma en rápido movimiento hacia un objetivo en rápido movimiento. Además, nadie había considerado que cuando los barcos viajaban a alta velocidad, la vibración intensa creada por los motores y las hélices podría sacudir y desdibujar los telescopios de los cañones y entrenadores. Las maniobras previas a la guerra tampoco revelaron los oscuros efectos del humo de embudo a gran velocidad. A medida que avanzaba la guerra, la tasa esperada de proyectiles disparados a los golpes alcanzados se convirtió en 5 por ciento. Esa fue aproximadamente la proporción en las Malvinas, pero en este momento temprano de la guerra, todos esperaban algo mejor y, por lo tanto, parecía un fracaso.

Sin embargo, Sturdee había cumplido en gran parte la tarea que se le había encomendado. Su logro, a las cuatro semanas de dejar el Almirantazgo, fue aclamado, no solo por los habitantes de las Malvinas. «Realmente es una victoria implacable», escribió el ayudante de campo del gobernador. «Anoche, Su Excelencia hizo que todos los Voluntarios y la mayoría de los llamados líderes de Port Stanley fueran a la Casa de Gobierno para tomar una copa al Rey y a la Marina Real». El propio rey envió sus felicitaciones y, el 11 de diciembre, Sturdee recibió Señales de Jellicoe en nombre de la Gran Flota y de las admiraciones francesas y rusas. Beatty, cansada de las constantes críticas de la marina, dijo: «Nos ha hecho a todos una gran cantidad de bien». . . . “Espero que ponga fin a muchos de los comentarios desagradables. . . que la Marina británica ha sido un lujo costoso y no está haciendo su trabajo». “Beresford envió sus cálidas felicitaciones por el espléndido logro de mi viejo amigo y jefe de personal. . . qué listo por su parte descubrir al enemigo tan rápido».

[En cuanto a la prontitud, Sturdee no dio crédito a Luce por la llegada oportuna del escuadrón británico a Port Stanley. De hecho, cuando Luce le recordó su discusión en Abrolhos Rocks, Sturdee reaccionó con frialdad. Sin embargo, si Luce no hubiera persuadido al almirante para que saliera de Abrolhos un día antes de que lo hiciera, Spee habría llegado primero a las Malvinas. Lo que podría haber sucedido entonces, nadie puede decir.]

A Fisher le encantó la victoria, pero no del todo contento con Sturdee. El triunfo fue, de hecho, el mayor de toda la guerra y alabanza de Fisher en el Primer Señor del Mar, debido a la victoria y porque reivindicó su concepción del crucero de batalla. Esto era lo que los cruceros de batalla habían sido diseñados para hacer: cazar a los cruceros blindados enemigos «como un armadillo y darles la vuelta.» Con alegría, llamó a la batalla «la única victoria sustancial de la nuestra en la guerra (y como Nelson lo deseaba, No fue una victoria, fue la aniquilación). . . . Y lo anterior se logró bajo la dirección exclusiva de un primer Lord del Mar septuagenario, quien se pensó que estaba loco por haber negado a la Gran Flota de nuestros cruceros de batalla más rápidos para enviarles 14,000 millas en una supuesta caza de ganso salvaje. . . y cómo fui execredida por inventar los cruceros de batalla”. El 10 de diciembre, Fisher le escribió a Churchill: “¡No podemos dejar de estar encantados con la venganza de Monmouth y Good Hope! ¡Pero estemos tranquilos, no exultantes, hasta que sepamos los detalles! ¡Tal vez sus armas nunca nos alcanzaron! (¡Tuvimos tan pocas bajas!) ¡Sabemos que SU artillería fue excelente! ¡Su tercera salva asesinó a Cradock! Así que pudo haber sido como disparar a los faisanes: ¡los faisanes no dispararon! No demasiada gloria para nosotros, solo gran satisfacción. . . . ¡Esperemos y oigamos antes de cantar! Por otra parte, puede ser una maravilla por qué los cruceros escaparon, si han escapado, espero que no. . . . ¡Cómo lo disfrutó Glasgow!» Churchill respondió: «Este fue tu show y tu suerte. Debería haber enviado solo un galgo [crucero de batalla] y Defensa. Esto habría hecho el truco. Pero fue un golpe de estado molesto. Tu estilo era bastante cierto. Tengamos algunas victorias más juntas y confundamos a todos nuestros enemigos en el extranjero, y (no lo olviden) en casa. «Encantado, Fisher respondió:» Su carta es agradable. . . . Es demasiado dulce para las palabras. . . . Es palpable transparente «.

En opinión de Fisher, él mismo era el principal responsable de la victoria de las Malvinas y Sturdee simplemente tuvo suerte. Fisher, como Primer Señor del Mar, había diseñado los barcos y los había enviado a tiempo. Ahora, aquí estaba Sturdee, elogiado en todos los periódicos, y regresaba a Londres para recibir el reconocimiento del público por una victoria fácil ganada con los galgos de Fisher. Aquí, también, estaba Sturdee, al mando de los ocho acorazados del Cuarto Escuadrón de Batalla de la Gran Flota. Y, finalmente, en la lista de honores de 1916, Sturdee sería nombrado baronet, la primera promoción a un título de caballero hereditario para un oficial naval desde Trafalgar. Celoso y enfurecido, Fisher continuó caracterizando las tácticas de Sturdee como «dilatorias y teatrales». Después de la batalla, cuando Sturdee pasó por Londres e informó al Almirantazgo en su camino a Scapa Flow, se mantuvo esperando durante varias horas antes de que el Primer Señor del Mar lo veria La entrevista duró cinco minutos, durante los cuales, según Sturdee, Fisher no mostró ningún interés en la batalla, excepto para criticar su fracaso en hundir a Dresde.

El capitán Herbert Richmond, un oficial del personal que no le gustaba Sturdee, estuvo de acuerdo con Fisher. Era «una ironía», dijo, «que Sturdee, el hombre que más que nadie es responsable de la pérdida del escuadrón de Cradock, debería ser. . . Hizo un héroe nacional. . . . El enemigo . . . [corrió] a sus brazos y [le salvó] la molestia de buscarlos. Se mete al mar con el suyo. . . Fuerza muy superior y solo tiene que guiarlos y hundirlos, lo que no es antinatural. Si no lo hiciera, de hecho sería un duffer. Sin embargo, por esta simple pieza de servicio, es aclamado como un estratega y táctico maravilloso. ¡Así se hacen las reputaciones!” Fisher, cuyos odios fueron inscritos en granito, nunca perdonaron. «Nadie en la historia fue pateado en un pedestal como Sturdee», escribió en 1919. «Si le hubieran permitido empacar todas las camisas que quería llevar, y si Edgerton. . . [Al almirante de puerto de] Plymouth no se le había dado esa orden perentoria, Sturdee todavía habría estado buscando a Von Spee «.

Mientras tanto, Dresden había desaparecido. Después de la batalla, dobló el Cabo de Hornos, pasó por el Canal de Cockburn y anclada en la Bahía de Scholl, en la región más salvaje de Tierra del Fuego. El 11 de diciembre, con sus bunkers de carbón vacíos, se dirigió sesenta millas al norte hasta Punta Arenas, donde se le permitió carbón y desde donde se informó de su presencia a Sturdee en Port Stanley. El siguiente refugio del capitán Lüdecke fue en la solitaria bahía de Hewett, a 130 millas por el canal de Barbara, que ofrecía muchas vías de escape hacia el océano Pacífico. A partir de entonces, el barco fugitivo pasó semanas escondido en el laberinto de canales y bahías que dividían las desoladas islas en la costa sur de Tierra del Fuego.

Los británicos comenzaron una búsqueda metódica. Había docenas de posibles escondites, y Glasgow y Bristol observaron la mayoría de ellos, buscando en el Estrecho de Magallanes y en las islas y canales alrededor del Cabo de Hornos, atravesando bahías, sonidos y entradas deshabitadas. Los inflexibles vaporizaron la costa de Chile, en el Golfo de Penas y en la Bahía de San Quintín, donde Spee se había aligerado antes de redondear el Cuerno. Glasgow y Bristol pasaron por el canal Darwin y entraron en Puerto Montt, buscando en los fiordos costeros chilenos en el camino, luego se reunieron con Inflexible en el cabo Tres Montes. El 19 de diciembre, Inflexible, después de haber ido por la costa hasta Coronel, fue retirado de la búsqueda y ordenó su hogar en Inglaterra. Ella regresó, en última instancia, no al Mar del Norte, sino a los Dardanelos.

Durante todo el verano, este era el hemisferio sur, Kent y Glasgow siguieron cazando Dresde a través de estrechos canales bordeados por montañas, glaciares y bosques. «De vez en cuando», escribió Hirst de Glasgow, «al frente de un magnífico desfiladero, las laderas más bajas de un glaciar muestran pálidos tonos verdes contra la nieve. . . . El agua tiene toda la calma vítrea de un lago escocés, pero una línea de marea de burbujas veteadas se muestra a cada lado y, ocasionalmente, nos encontramos con troncos de árboles retorcidos. . . . El silencio majestuoso deja una profunda impresión no aliviada por los signos de alegría de la habitación humana. A medida que la noche se acerca y la bóveda se oscurece, el barco parece avanzar lentamente por el pasillo de una catedral. . . las bahías profundas se convierten en cruceros y coro y una franja de islas bajas por delante que bordean el canal cubierto de nieve son los sacerdotes inscritos. La soledad reina eternamente en este abismo de aguas”. Pero la soledad no significaba paz para las tripulaciones británicas. Al acercarse a un promontorio desconocido, los hombres se encontraban en estaciones de acción, con sus armas entrenando lentamente, mientras el barco navegaba cautelosamente alrededor de acantilados de roca desnuda, el lado lejano del cual no podían ver. Estaban jugando al escondite y el enemigo podría saltar sobre ellos desde detrás de cualquier promontorio con armas disparando a quemarropa y torpedos en el agua. Sólo encontraron paisajes deshabitados, bandadas de aves acuáticas y miles de peces y otras criaturas marinas.

A mediados de febrero, Dresde comenzó a moverse hacia el norte por la costa de Chile, manteniendo 200 millas en el mar para evitar la detección. Sin embargo, su suerte se estaba desvaneciendo, y el 8 de marzo, una niebla de la tarde se apagó y Kent y Dresden se avistaron de repente, a 11,000 yardas de distancia. Durante cinco horas, Kent luchó por ponerse dentro de su alcance: en un punto, llamas de treinta pies de altura salían de sus embudos; en otro, a la mayoría de los tripulantes se les ordenó que se sentaran sobre la hélice para que se «mordiera» más fuerte. No fue suficiente: una vez más, Dresden se retiró y desapareció. Sin embargo, durante la persecución, Kent interceptó una señal de Dresden diciéndole a un mensajero que se reuniera con ella en Más a Tierra en las islas Juan Fernández. Al día siguiente, Dresden llegó a la bahía de Cumberland en Más á Tierra y ancló 500 yardas desde la costa. Transcurrieron veinticuatro horas y el gobierno chileno declaró que, de acuerdo con el derecho internacional, el barco alemán debe considerarse internado. El capitán Lüdecke argumentó que sus motores estaban desactivados y que el derecho internacional le permitía quedarse ocho días para reparaciones. Como la isla no tenía comunicación inalámbrica con el continente, el gobernador no podía hacer nada más que enviar un bote de langosta para informar a su gobierno. Dresde, por supuesto, hasta cuarenta toneladas de carbón, la estaba esperando.

Sobre la base del mensaje interceptado, Kent convocó a Glasgow y los dos barcos avanzaron hacia Más a Tierra. Al amanecer del 14 de marzo, los dos cruceros británicos redondearon Cumberland Point. Al fin, allí, medio escondidos contra los muros volcánicos que se elevaban 3,000 pies detrás de ella, vieron a Dresden. Estaba anclada, con la bandera enarbolada, el humo brotaba de sus embudos. Cuando Glasgow se acercó, Dresden entrenó sus armas. Luce, decidiendo que este no era el comportamiento de una nave internada y justificando su propia acción por las repetidas violaciones de la neutralidad chilena de Dresden, abrió fuego. Los alemanes respondieron disparados. En este punto, el gobernador chileno, que se encontraba en un pequeño bote que salía para encontrarse con los barcos británicos, se encontró en un campo de batalla con proyectiles cayendo cerca de su bote. Se apresuró a ponerse a salvo. En cuatro minutos, la batalla terminó y Dresden, en llamas y con un agujero en su línea de flotación, izó una bandera blanca. Un barco de vapor que enarbolaba una bandera parlamentaria de Dresde llevó al teniente Wilhelm Canaris a quejarse de que el crucero ligero alemán estaba en aguas territoriales chilenas y, por lo tanto, bajo protección chilena.

[Canaris más tarde se convirtió en almirante y jefe de la inteligencia militar de Hitler. En 1944, estuvo involucrado en una conspiración anti-Hitler, por la cual, en las últimas semanas de la Segunda Guerra Mundial, fue ahorcado por la Gestapo.

Luce lo llamó para que los diplomáticos pudieran resolver la cuestión de la neutralidad y, mientras tanto, a menos que Dresde se rindiera, la sacaría del agua. Durante este tiempo, el capitán Lüdecke había estado ocupado con los preparativos para arruinar su barco y, cuando regresó el barco parley, la compañía de Dresden, muchos de ellos todavía medio vestidos, se subieron a sus botes y se dirigieron a la costa. Se abrieron las válvulas del mar y la tripulación alemana se reunió en la playa para ver cómo se hundía su barco. Durante veinte minutos, estuvieron ansiosos porque el barco no mostró signos de descender. Luego, de repente, rodó hacia el puerto, el agua se derramó por sus embudos y se hundió. En tierra, los alemanes cantaron su himno nacional.

Un guardiamarina y ocho marineros de Dresde habían muerto y tres oficiales y doce hombres resultaron heridos. Los médicos de los barcos de Glasgow y Kent desembarcaron y amputaron la pierna derecha del segundo al mando de Dresden. Un médico británico, sintiendo que Lüdecke, el capitán, fue grosero, se vengó al escribir en su diario que Lüdecke tenía una «cara de villano» y «una gran nariz pendular». Ahora que Dresde había desaparecido, el gobernador chileno cambió su protesta de neutralidad violada a los británicos, quienes, dijo, habían causado daños a la propiedad: dos proyectiles británicos habían llegado a tierra sin explotar y otros fragmentos de proyectiles habían rebotado. Luce resolvió el asunto al llevar a tierra una bolsa de soberanos de oro y pedir a los habitantes que formaran fila y realizaran sus reclamos. El naufragio de un cobertizo de langosta se resolvió por £ 60. Una reclamación en nombre de una vaca, que se dice que está tan asustada por la caída de una cáscara que nunca podría volver a producir leche, se liquidó por £ 15. El gobernador luego le entregó a Luce un certificado que declaraba que todas las reclamaciones contra la marina británica habían sido resueltas.
Dresde fue el último sobreviviente de los cruceros de ultramar alemanes dispersos por todo el mundo al estallar la guerra. Había viajado más lejos (19,000 millas) y sobrevivió más tiempo, sin embargo, había hecho el menor daño. Durante siete meses y medio, hundió solo cuatro barcos mercantes británicos, con un total de 13,000 toneladas. Desde el momento de su huida de las Malvinas el 8 de diciembre hasta que fue destruida el 15 de marzo, Dresden hundió dos barcos de vela. De los cinco capitanes alemanes que llegaron a las Malvinas con el almirante von Spee, solo Lüdecke sobrevivió a la batalla y la guerra.

Fue solo una cuestión de semanas antes de que los océanos estuvieran completamente despejados. A principios de marzo, el crucero mercante armado Prinz Eitel Friedrich, que había capturado diez embarcaciones en los dos meses anteriores, llegó a Newport News, Virginia, con varios prisioneros para llevar a tierra. El barco reclamó el derecho de reparación y reparación del motor, pero mientras ella estaba en el puerto se hizo público que una de sus víctimas había sido un barco estadounidense. El gobierno estadounidense la internó. Esto dejó solo al crucero mercante armado alemán Kronprinz Wilhelm todavía en libertad. Se rindió en abril y entró voluntariamente en Newport News para ser internada.

Durante la búsqueda de Dresde, los británicos también estaban cazando Karlsruhe, reportado por última vez en octubre frente a las costas de Brasil. En sus redadas a lo largo de la ruta comercial del Atlántico Sur, Karlsruhe hundió dieciséis barcos británicos antes de encontrarse con un final repentino en la costa de Barbados. Su destino estuvo envuelto en un misterio hasta marzo de 1915. La primera pista llegó cuando algunos de sus restos fueron arrastrados a la costa a 500 millas de distancia. Sus sobrevivientes finalmente encontraron su camino de regreso a Alemania e informaron que el 4 de noviembre de 1914, ella había sufrido una explosión interna y había fracasado con la pérdida de 261 oficiales y hombres. Este desastre alemán ocurrió tres días después de Coronel, pero durante los siguientes cuatro meses, el Almirantazgo británico no lo sabía.

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